ブラックホールを撮影できるかもしれない

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ブラックホールを初めて撮影できるかも

SF映画やアニメなどでブラックホールが描かれるのは珍しくありませんが、実は実際にブラックホールを光学的に捉えたことは一度もないというのはご存じでしたでしょうか?

これまで発見されたブラックホールは、最大のものでもとてもぼんやりしたもので、あまりにも地球からの距離が遠いのです。

せいぜいブラックホールに飛び込む物質が燃えているのが観測できる程度でしたが、国際プロジェクト「事象の地平線」望遠鏡(Event Horizon Telescope:EHT)に参加している科学者によると、2017年にもブラックホールの写真を撮れるようになるかもしれないとのことです。

「事象の地平線」望遠鏡は、地球上の電波望遠鏡を繋いで宇宙を観測する国際プロジェクトで、ハッブル宇宙望遠鏡の100倍以上という圧倒的な解像度で観測することができます。

日欧米の他、台湾とチリの大学や研究機関が参加しています。

ブラックホールは超高密度・超巨大質量の天体

ブラックホールを撮影するのには、まだまだ多くの解決すべき問題があります。

たとえばブラックホール自身が小さいこと、超高密度ゆえに巨大質量を持つということが挙げられます。

ブラックホールの例として、いて座A*(「いてざ・エー・スター」と読みます)が挙げられます。

いて座A*は天の川の中心にある超質量のブラックホールですが、大きさは太陽のわずか17倍しかありません。

しかしその質量は太陽の400万倍(!)というから驚きです。

いて座A*は地球から25,000光年の位置にありますので、望遠鏡で観測しようとしても月面のブドウを見るようなものです。また、ブラックホールの周辺にあるガスや塵もブラックホールを観測しにくくする要因です。

最適な波長1.3ミリメートル

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研究チームの一人によればラッキーが重なっただけとのことですが、EHTのチームはこれらの問題を解決する手段を導き出しました。

EHTチームは観測に電波を用いることに決定したので、最初の作業は集中的に観測する波長を決めることでした。

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